Cochinilla

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Se trata de un insecto de gran importancia económica del que se extrae el colorante natural compuesto por dos famosas sustancias, el carmín y el ácido carmínico. La cochinilla, como se le conoce en Canarias, es un parásito de plantas como la tunera y proviene de América. El Archipiélago Canario es uno de los lugares de producción de cochinilla más importantes del mundo.

Descripción

Este insecto pertenece al orden de los hemípteros, que se caracterizan por poseer trompa chupadora, lo que le permite vivir exclusivamente de las plantas cactáceas (Opuntia y Cereus) en las que se aloja. Es de cuerpo blando, plano y oval. Las hembras no tienen alas y miden entre 5 y 6,5 mm, sin embargo los machos sí poseen alas y son aún más pequeños, miden 2,2 mm de largo. El ácido carmínico, presente en el interior del cuerpo, sólo se extrae de la cochinilla hembra. Estos insectos hembras están dispuestas en grupos grandes que parecen una especie de almohadillas blancas sobre la planta.

Distribución

Se distribuye fundamentalmente por Perú, Chile y Las Islas Canarias. Estos 3 sitios son los que producen el mayor número de cochinillas. Pero también hay otros países donde se cultivan como México, Bolivia, Sudáfrica y Argentina. En el Archipiélago Canario se cultivan principalmente en los pueblos de Guatiza y Mala, en la isla de Lanzarote, y su producción se considera de gran calidad. Hábitat Este insecto vive sobre las pencas (las palas) de las tuneras o nopales, plantas cactáceas del género Opuntia y Cereus, como la tunera o chumbera presente en las Islas Canarias, Opuntia maxima Mill. Sobre las pencas, las cochinillas forman grandes grupos de poblaciones.

Dieta

Se alimentan de la savia de las plantas (tipo cactus) en las que viven, savia que succionan con el aparato bucal, una especie de trompa o pico.

Reproducción

Pueden reproducirse unas 2-3 veces al año. El momento de apareamiento es difícil de observar pues se lleva a cabo durante la noche. El macho se coloca sobre la hembra, la acaricia con las patas delanteras y después se coloca a un lado y al otro del cuerpo de la hembra para introducir el esperma en las 2 aberturas genitales que posee. Los huevos fecundados los guarda la hembra en una especie de saco que tiene en el abdomen, como los canguros, por lo que aumenta de tamaño. Salen entre 5 y 80 crías, llamadas ninfas, que crean por fuera una cera de color blanco pero a la vez por dentro producen el preciado pigmento rojo. Los machos son muy difíciles de observar pues cuando las ninfas machos llegan a la madurez sexual sólo poseen el tiempo justo para aparearse con la hembra antes de morir.

¿Sabías qué?

El colorante que se consigue de la cochinilla no es tóxico y se utiliza tanto en cosmética, como en alimentación, ropa, etc. En las etiquetas de productos de la Unión Europea se puede identificar como E-120, y fuera de ella como colorante rojo natural nº4.

Referencias