9. La tertulia canaria del Café Universal

DIBUJO DE GALDÓS. El dueño y el camarero malagueño del café́ Universal, sede de la tertulia canaria en Madrid.

La llegada de Benito Pérez Galdós a Madrid coincidió con una amplia remodelación de la Puerta del Sol, centro social y geográfico de la vida madrileña. Entre las mejoras de la zona se incluyeron la instalaron de modernos establecimientos comerciales y un nuevo café, el Universal, llamado popularmente «el de los espejos» por la profusión que de ellos había en su decorado a base de blanco y oro, con mesas de mármol divanes, sillas, decoración que contribuyó a que pronto se convirtiera en uno de los lugares más concurridos del centro de la capital madrileña.

Al fondo del café se sentaba una tertulia canaria, una «de las más amenas de Madrid, compuesta de estudiantes de Derecho, de Medicina y de Caminos, y reforzada por personas mayores curtidas de marrullería y experiencia», así la describe Galdós en su Episodio Nacional la España trágica. A esta tertulia acudía también Francisco Giner de los Ríos, fundador y director de la Institución Libre de Enseñanza y de la Residencia de Estudiantes de Madrid.

Aparte de lugar de encuentro y apoyo entre paisanos, la tertulia ayudaba también a la introducción de los recién llegados en la vida madrileña. A la tertulia canaria acudían, entre otros: José Plácido Sansón, abogado aspirante a escritor, nacido en Santa Cruz de Tenerife; Benigno Carballo, de Los Llanos de Aridane y catedrático de Economía Política de la Escuela de Comercio de Madrid; Valeriano Fernández Ferraz, de Santa Cruz de La Palma, catedrático de Latín y Griego; Luis Francisco Benítez de Lugo, Marqués de la Florida, nacido en La Orotava y estudiante de Derecho en Madrid, y Fernando León y Castillo, nacido en Telde, que anteriormente había sido compañero de Benito en el Colegio San Agustín de Las Palmas y había llegado a Madrid para estudiar Derecho un año antes de que lo hiciera Galdós. Estos dos últimos estudiantes fueron los «tutores» universitarios de Galdós tras su llegada a Madrid.